El cacao es un cultivo de importancia económica para los agricultores colombianos, y es clave en la transformación de las zonas que fueron y son afectadas por el conflicto armado. Su cosecha y procesamiento son cruciales para lograr una alta calidad. Cuando el cacao es cosechado inmaduro o demasiado maduro, afecta directamente su calidad final y precio. En Colombia, la determinación del momento de cosecha de las mazorcas de cacao se realiza por el agricultor a partir de la evaluación visual de su color y forma. Es por esto, que el conocimiento experto es necesario para definir con precisión la madurez del cacao.

Por otra parte, los desechos de cacao, como la cáscara de la mazorca, pueden ser procesados ​​comercialmente para obtener materias primas, fertilizantes, entre otros. Según Ángel, J. D. M., Villamizar, R. A., y Ortíz, O. O. (2015) la cáscara de cacao representa entre el 52% y el 70% del peso del fruto y se estima que alcanzará 2,1 millones de toneladas al año para el 2021. Sin embargo, este material generalmente se quema o se deja en los cultivos como desecho, provocando un impacto negativo sobre el medio ambiente. Por lo tanto, identificar las vías de valorización de los residuos de cacao permitirá aumentar los ingresos de los agricultores y proporcionará una solución para el tratamiento de desechos que reduzca el impacto medioambiental, todo enfocado en promover economías circulares en el territorio, que busquen redefinir el concepto de “desechos” por “productos derivados”, los cuales tienen todo el potencial de convertirse en artículos de alto valor para diversos mercados.

El proyecto KOCOLATL aprobado en la convocatoria internacional Institutional Links con el auspicio del Newton Fund del Reino Unido y el Ministerio de Ciencia Tecnología e Innovación de Colombia, es liderado por el National Institute of Agricultural Botany (NIAB) del Reino Unido y el Centro de Bioinformática y Biología Computacional de Colombia (BIOS), con la participación de la Federación Nacional de Cacaoteros (Fedecacao) y la empresa Hands and Crops. Este proyecto busca una aproximación metodológica para identificar estrategias de valorización de la mazorca del cacao, así como el desarrollo de un enfoque metodológico para abordar las limitaciones actuales que los productores colombianos de cacao tienen para predecir el tiempo óptimo de cosecha. Para esto se integrarán herramientas de modelamiento de cultivos, análisis de datos metabolómicos (estudio de los procesos químicos que se generan dentro de los metabolitos de una muestra biológica. Un metabolito es cualquier sustancia producida durante el metabolismo como la digestión u otros procesos químicos corporales), análisis de mercado y entrenamiento especializado a cacaocultores dentro del concepto de bioeconomía que favorezcan la sostenibilidad de la cadena de valor del cacao. Esto ayudará a los agricultores a producir cacao de alta calidad y mejorar la gestión de los residuos de la cáscara de cacao.

Por: Diana Camila Buitrago

Referencias: Ángel, J. D. M., Villamizar, R. A., y Ortíz, O. O. (2015). Characterization and evaluation of cocoa (Theobroma cacao L.) pod husk as a renewable energy source. Agrociencia, 49(3), 329-345